El ácido octadecanoico, mejor conocido como ácido esteárico, es un compuesto de color blancuzco, inoloro y sólido cuando se encuentra a temperatura ambiente. Presente en lípidos de origen animal y vegetal, se trata de una de las grasas de mayor consumo humano, colocándose en la segunda posición de entre las saturadas que incluimos en nuestra dieta, lo que significa alrededor del 26 por ciento.

Su composición química es de 18 átomos de carbono, 36 de hidrógeno y 2 de oxígeno (C₁₈H₃₆O₂), las cuales conforman cadenas hidrofóbicas que lo hacen lucir parecido a la cera.

¿Cómo se obtiene?

 De manera natural, podemos encontrar buenas concentraciones de ácido esteárico de origen animal en la carne, el pescado y los lácteos, mientras que en los vegetales destaca su presencia en cereales, cacao, karité y palma.

Para su obtención desde las grasas animales, éstas se someten a altas presiones y temperaturas, mientras que cuando se hace desde lípidos vegetales se consigue por hidrogenación de aceites.

¿Para qué se utiliza?

Gracias a que se trata de un compuesto inocuo con propiedades tensioactivas o emulsificantes–que permite que dos sustancias insolubles puedan mezclarse en cierta medida— es muy apreciado en la industria farmacéutica, alimenticia, e incluso industrial, como lubricante.

Como materia prima para cosméticos, cuenta con características emolientes y protectoras para la piel, lo que lo hace un compuesto indispensable en cremas, jabones y cosméticos en general, debido a que hidrata y humecta, además de que es de fácil absorción.

¿Cuál es su presentación?

El ácido esteárico puede encontrarse en forma de escamas o polvos parecidos a la cera y suele integrarse en parte por ácido palmítico, el cual tiene propiedades muy parecidas. La proporción de cada uno de ellos es de alrededor del 70 y 30 por ciento, respectivamente.

Recomendaciones

Tanto la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA, por sus siglas en inglés) como la Farmacopea de los Estados Unidos (USP) recomiendan el uso del ácido esteárico para productos cosméticos, farmacéuticos y nutricionales de alta calidad, sugiriendo en este último caso que no supere el 7 por ciento de aporte calórico diario.

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